黒夜行

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スチームオペラ 蒸気都市探偵譚(芦辺拓)

内容に入ろうと思います。
蒸気機関を主な動力源とする大都市に暮らすエマ・ハートリーは、空中戦<極光号>の船長であるタイガーを父に持つ。<極光号>は、エーテル推進機という、蒸気機関、歯車式思考機械に次ぐ、世界を一変させる発明によって誕生した。宇宙にあまねく存在するエーテルという物質に作用することで、宇宙空間の長距離航行が可能になるというものだ。このエーテル推進機を搭載した<極光号>の登場により、地球外の惑星の探査が可能になった。しかし、幾度か<極光号>が地球に帰還しなかったというきな臭い噂もある。
新聞記者が記事を楽器の演奏に載せて送ったり、特殊鋼製の送気管を疾駆する圧搾空気推進超特急など、蒸気機関をベースとした様々な技術が彼らの生活を向上させていた。
エマは、久々に地球に帰還する父を迎えに港へと向かったが、どうも様子がおかしい。<極光号>内で何か起きたようなのだ。エマは、幼なじみであり、<極光号>の出航に尽力したファニーホウ地理学基金を創設した一家に属するサリーの振りをして<極光号>の船内に潜り込むことに成功した。
中にあったのは、謎の繭状の物体だった。そして、結果的に、エマがその繭に近づいたことで、その繭が内側から開き、中から全裸の男の子が出現したのだ。
ユージンという名だと後で分かることになるその少年とエマは、色々あって、随一の名探偵であるバルサック・ムーリエの事務所で見習いをすることになった。どんな事件も解決する私立探偵でありながら、犯罪の博物学者・科学者・探検家と、様々な分野で重要な功績を残している、みなのあこがれの人物だ。ムーリエ氏と共に犯罪現場に赴くようになるエマは、そこで、まったく理解不能な不可解な犯罪を目撃することになる…
というような話です。

これはなかなか凄い物語でした。よくもまあこんな設定を作り上げて、こんな風に物語を着地させたな、という驚きに満ちた作品です。SF的な設定を綿密に作りこみ、丸ごと一つの歴史を作り上げてしまうぐらいの世界観の中で、本格ミステリをやるというのは、相当困難だっただろうな、と思います。よくぞその高いハードルに挑戦したものだ、という感覚が非常に強くありました。
正直、フェアかどうかで言えば、難しい部分はあります。僕自身は、ミステリを読んでて、そこまでフェアかどうかに関心がないので、まあいいんじゃないかと思います。ただ人によっては、これはちょっとフェアではないだろう、と思う人もいるかもしれません。確かに本作は、「さぁ、犯人は誰でしょう?」的な、読者への挑戦スタイルの作品にすることは出来ません。謎解きに必要な情報を予め提示するわけにはいかないからです。しかし、そこを実に上手く隠し、それを隠すために世界をより細密に作りこみ、そうやって組み上げていった世界の中で、読者にとんでもない構図を提示し驚愕させる、という点に重きを置いているというだけです。フェアかどうかにこだわり過ぎずに楽しむのが良いのではないかと思います。

正直、序盤は、読み進めるのがちょっと辛いかな、と感じました。元々僕はSFやファンタジーのような、世界観が丸ごと僕らが生きている世界とは違う設定の物語というのは得意ではありません。基本的に映像喚起能力が欠如しているので、どんな本を読んでいても頭に映像は浮かばないのですが、普通の小説であればそれでもさほど問題はありません。しかしこういう異世界の話の場合、自分の映像喚起能力のなさのせいで、うまく物語の世界観を掴めないので、しんどいなと思ってしまいます。

本書も物語の冒頭はそういう印象を受けました。蒸気機関がメインの動力であるという設定をリアルにするために様々な描写が登場するのですが、基本的にどんなものなのか想像することは出来ませんでした。

ただ、そういう設定の部分をとりあえずやり過ごしてしまえば、後は物語はスイスイ進んでいくのではないかと思います。少女が少年と出会い、天才的な名探偵が登場し、謎めいた事件が発生し、さらにその裏で良からぬ事態が進行している気配があり…と、まあ物語の展開自体はベタだなと感じる部分は大きいのですけど、ベタなのでスイスイ読めます。そして最後、これどんな風に物語を閉じるんだろう、と思った頃に、なんかグインと振り回されるようなとんでもない展開になります。このラストをどう捉えるかで本書の評価は様々に分かれるでしょうが、僕は、よくこんな設定を考えて、その設定を活かすミステリ的事件を設定して、さらにその設定がリアルに感じられるように細部を作りこんだなという感心が強く来て、割と好印象のまま物語を読み終えました。

あと、元々理系の人間としては、「エーテルが存在する世界」という設定は斬新だなと感じました。
エーテルというのは、アインシュタインが登場するまでその存在が信じられていた架空の物質です。例えば音(音波)は、空気や水を媒質として伝達します。逆に言えば、空気や水のような媒質が存在しなければ、音波はどこにも伝わらないことになります。これは、光(光波)でも同じです。

さて、地球から星の光が見えているということは、宇宙空間は光波を伝達することが出来る、ということです。すなわちそれは、宇宙空間を何らかの媒質が満たしているということだろう。そう昔の科学者たちは考えました。そして、そんな媒質は観測されていないけれども、その媒質にエーテルという名前をつけました。観測できていないのは、観測技術の問題であり、エーテルは存在するのだと昔の科学者は信じていました。

しかしアインシュタインがそれを否定します。アインシュタインは、空間というものにはそもそも光波を伝達する性質が備わっているのだ、だからエーテルなどという媒質が存在しなくても光は伝播出来るのだ、と提唱しました。その仮説が証明され、エーテルの存在は否定されたのです。

『マイケルソンとモーリー両教授の実験で検出されるまでは、最も重要な存在でありながら、机上の空論であり続けてきました』

本書にはこういう記述がありますが、実際にはこのマイケルソンとモーリーという両教授は、エーテルの存在を否定する実験を行った人物です。宇宙空間にエーテルなどという物質は存在しないということが彼らの実験を通じて明らかになりました。

そんなエーテルを科学的な物質として存在させ、さらに物語の中で比較的重要な役割を与えているという点が、理系の人間としては非常に面白いな、と感じました。実際には存在しないエーテルという物質(しかしこの物語の中の地球では存在することになっている。そうでないと、エーテル推進機が存在できないし、<極光号>も宇宙空間に行けないことになってしまう)が本書の中でどんな風に使われているのか、それも是非注目して見て欲しいなと思います。

どんな風に読むかで受けとり方は様々でしょうが、厳密な本格ミステリとして読むのではなく、異世界を舞台にしたファンタジックな物語(ジブリ作品のような?)としてスイスイ読むのにいいんじゃないかなと思える作品でした。

芦辺拓「スチームオペラ 蒸気都市探偵譚」


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2013年の個人的ベストです。

小説

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3位 山下卓「ノーサイドじゃ終わらない
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5位 笹本稜平「遺産
6位 島田荘司「写楽 閉じた国の幻
7位 須賀しのぶ「北の舞姫 永遠の曠野 <芙蓉千里>シリーズ」
8位 舞城王太郎「ディスコ探偵水曜日
9位 松家仁之「火山のふもとで
10位 辻村深月「島はぼくらと
11位 彩瀬まる「あのひとは蜘蛛を潰せない
12位 浅田次郎「一路
13位 森博嗣「喜嶋先生の静かな世界
14位 朝井リョウ「世界地図の下書き
15位 花村萬月「ウエストサイドソウル 西方之魂
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17位 神林長平「言壺
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19位 奥泉光「黄色い水着の謎
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新書

1位 森博嗣「「やりがいのある仕事」という幻想
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5位 山田真哉+花輪陽子「手取り10万円台の俺でも安心するマネー話4つください
6位 小阪裕司「「心の時代」にモノを売る方法
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小説・新書以外

1位 門田隆将「死の淵を見た男 吉田昌郎と福島第一原発の五〇〇日
2位 沢木耕太郎「キャパの十字架
3位 高野秀行「謎の独立国家ソマリランド
4位 綾瀬まる「暗い夜、星を数えて 3.11被災鉄道からの脱出
5位 朝日新聞特別報道部「プロメテウスの罠 3巻 4巻 5巻
6位 二村ヒトシ「恋とセックスで幸せになる秘密
7位 芦田宏直「努力する人間になってはいけない 学校と仕事と社会の新人論
8位 チャールズ・C・マン「1491 先コロンブス期アメリカ大陸をめぐる新発見
9位 マーカス・ラトレル「アフガン、たった一人の生還
10位 エイドリアン・べジャン+J・ペタ―・ゼイン「流れとかたち 万物のデザインを決める新たな物理法則
11位 内田樹「下流志向 学ばない子どもたち 働かない若者たち
12位 NHKクローズアップ現代取材班「助けてと言えない 孤立する三十代
13位 梅田望夫「羽生善治と現代 だれにも見えない未来をつくる
14位 湯谷昇羊「「いらっしゃいませ」と言えない国 中国で最も成功した外資・イトーヨーカ堂
15位 国分拓「ヤノマミ
16位 百田尚樹「「黄金のバンタム」を破った男
17位 山田ズーニー「半年で職場の星になる!働くためのコミュニケーション力
18位 大崎善生「赦す人」 19位 橋爪大三郎+大澤真幸「ふしぎなキリスト教
20位 奥野修司「ねじれた絆 赤ちゃん取り違え事件の十七年


コミック

1位 古谷実「ヒミズ
2位 浅野いにお「世界の終わりと夜明け前
3位 浅野いにお「うみべの女の子
4位 久保ミツロウ「モテキ
5位 ニコ・ニコルソン「ナガサレール イエタテール

番外

感想は書いてないのですけど、実はこれがコミックのダントツ1位

水城せとな「チーズは窮鼠の夢を見る」「俎上の鯉は二度跳ねる」

2012年ベスト

2012年の個人的ベストです
小説

1位 横山秀夫「64
2位 百田尚樹「海賊とよばれた男
3位 朝井リョウ「少女は卒業しない
4位 千早茜「森の家
5位 窪美澄「晴天の迷いクジラ
6位 朝井リョウ「もういちど生まれる
7位 小田雅久仁「本にだって雄と雌があります
8位 池井戸潤「下町ロケット
9位 山本弘「詩羽のいる街
10位 須賀しのぶ「芙蓉千里
11位 中脇初枝「きみはいい子
12位 久坂部羊「神の手
13位 金原ひとみ「マザーズ
14位 森博嗣「実験的経験 EXPERIMENTAL EXPERIENCE
15位 宮下奈都「終わらない歌
16位 朝井リョウ「何者
17位 有川浩「空飛ぶ広報室
18位 池井戸潤「ルーズベルト・ゲーム
19位 原田マハ「楽園のカンヴァス
20位 相沢沙呼「ココロ・ファインダ

新書

1位 倉本圭造「21世紀の薩長同盟を結べ
2位 木暮太一「僕たちはいつまでこんな働き方を続けるのか?
3位 瀧本哲史「武器としての交渉思考
4位 坂口恭平「独立国家のつくりかた
5位 古賀史健「20歳の自分に受けさせたい文章講義
6位 新雅史「商店街はなぜ滅びるのか
7位 瀬名秀明「科学の栞 世界とつながる本棚
8位 イケダハヤト「年収150万円で僕らは自由に生きていく
9位 速水健朗「ラーメンと愛国
10位 倉山満「検証 財務省の近現代史

小説以外

1位 朝日新聞特別報道部「プロメテウスの罠」「プロメテウスの罠2
2位 森達也「A」「A3
3位 デヴィッド・フィッシャー「スエズ運河を消せ
4位 國分功一郎「暇と退屈の倫理学
5位 クリストファー・チャブリス+ダニエル・シモンズ「錯覚の科学
6位 卯月妙子「人間仮免中
7位 ジュディ・ダットン「理系の子
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9位 古市憲寿「絶望の国の幸福な若者たち
10位 ヨリス・ライエンダイク「こうして世界は誤解する
11位 石井光太「遺体
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13位 結城浩「数学ガール ガロア理論
14位 雨宮まみ「女子をこじらせて
15位 ミチオ・カク「2100年の科学ライフ
16位 鹿島圭介「警察庁長官を撃った男
17位 白戸圭一「ルポ 資源大陸アフリカ
18位 高瀬毅「ナガサキ―消えたもう一つの「原爆ドーム」
19位 二村ヒトシ「すべてはモテるためである
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2011年ベスト

2011年の個人的ベストです
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1位 千早茜「からまる
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5位 百田尚樹「錨を上げよ
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13位 宮下奈都「太陽のパスタ 豆のスープ
14位 辻村深月「水底フェスタ
15位 山田深夜「ロンツーは終わらない
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新書
1位 「「科学的思考」のレッスン
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小説以外
1位 「死のテレビ実験
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番外 「困ってるひと」(諸事情あって実は感想を書いてないのでランキングからは外したけど、素晴らしい作品)