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ビデオディスク開発秘話 松下電器の苦闘と敗退の記録(神尾健三)

日本の技術開発の歴史の中で、「失敗」が記録されることは非常に珍しいのではないかと思う。もちろん、「この成功の影に様々な失敗が」という描かれ方はよくされるだろう。しかし、最後の最後まで失敗だったというプロジェクトについて語られることは、とても珍しいように思う。著者は元々松下電器の技術者であり、本書で描かれるビデオディスクの開発の最前線にいた人だ。その人が退職し、友人と飲んでいる時の会話の中にも、そんな話が出てくる。

『文化の差やね、日本は個人よりも集団や会社が大事なんや。日本企業では、売れて儲かってはじめて技術屋が浮かぶ。それでないかぎりは彼らは記録にも残らない。失敗されば犬死やね』

そういう意味で本書は、非常に面白いノンフィクションに仕上がっているのではないかと思う。ビデオディスクは、世界中の企業を熱狂させながら、結局どこも成功させられなかった開発戦争だ。著者は序章で、ビデオディスク開発の歴史を概観して、こう語る。

『最初の発明にたずさわったのは欧米の技術者たちだった。しかし、彼らは発明者の栄光を手にすることなく、続く失敗と挫折のはてに歴史の表舞台から消えていった。この発明を育てあげ、量産までのレールを敷いて商品に仕立てたのは日本の技術者たちだった。しかし、過酷な開発競争を戦いつづける彼らの中には、不運にさいなまれ、無念の思い出戦線から身を引いていった人びともいた。
膨大な人材と金と時間とが投入されたビデオディスク開発は、二十世紀最後の大型家電製品と呼ばれるにふさわさしい「大事件」だった。その開発競争の陰で数多くの優れた技術者たちが、文字通り血と汗と涙を流し、さまざまなドラマを繰り広げたそれは彼らの人生そのものでもあった。私は松下の開発責任者としてそれらの人たちの姿を記憶にとどめておきたいのである』

あとがきで、「この単行本が刊行された1995年当時、DVDという言葉が新聞紙上をにぎわしていた」と書かれている。様々な違いはあるのだが、60年代から80年代にかけてビデオディスク開発に明け暮れた技術者たちは、ようするにDVDのようなものを作りたかったのだ、と思っておいてほぼ間違いはない。
そもそもビデオディスクという、「画の出るレコード」という発想にとりつかれたのは、アメリカ第一の家電メーカーであるRCA社だったようだ。このRCS社は、テレビに関するほとんどの技術開発をした会社であり、日本のテレビ・メーカー各社はつい最近までRCA社に莫大な特許料を支払っていたという。その莫大な特許料を元に、新たな製品を開発し世に送り出す。当時RCA社というのは、世界の家電製品をリードするトップメーカーだったのだ。
しかしそのRCA社は、既に存在しない。倒産・身売りの原因は様々だろうが、ビデオディスク開発に莫大な研究費を投入しすぎた、という側面もあるようだ。
60年代にRCAはビデオディスクという夢に取り憑かれ、1981年にようやく商品として発売にこぎつける。しかし、たった3年で製造中止を発表してしまったのだ。世界トップの家電メーカーであるRCAの方式が標準となるだろうと睨んでいた人たちもいたようだが、そうはならなかった。
そもそもビデオディスク開発には、「針方式」と「光方式」の二種類の方向性が存在した。RCAや松下電器は「針方式」で最後まで突っ切った会社である。
「針方式」というのは、エジソンが開発した蓄音機と原理は同じであり、針で溝の情報を読み取るものだ。これは当然、「針」と「溝」が物理的に接触するために、様々な困難が存在し、そのことも開発を難航させる主要因となった。
一方の「光方式は」、光によってディスク上の情報を読み取る仕組みであり、つまりこれは後のCDやDVDと同じ方式である。というかそもそもCDは、「光方式」のビデオディスク開発の副産物として生み出されたものだ。CDが登場した当時、まさかここまでCDが広まると誰も思っていなかった。本書の冒頭に、こんな会話がある。

『「CDは将来、いつごとLPを追い越すだろうか?」
「うーん。それはずっと先、まあ私が死んでからでしょうなあ。あなたはまだ生きているでしょうがね」』

しかし、技術者たちのそんな予想を遥かに超えてCDは普及した。
「光方式」を生み出したのは、ヨーロッパ随一の国際企業であるオランダのフィリップス社である。しかし、ビデオディスク開発の流れは「針方式」の方にあった。それは何故か。
それは、「光方式」があまりにも複雑だったからだ。量産化しても一般家庭用として通用するだけの値段で提供できるようなものにはならないだろうし、そもそも開発上の困難が様々につきまとう。各社そのように判断したのだった。それで、技術的にはまだ易しそうに見え、量産化も見込める「針方式」が開発の主流となっていくのだった。
しかし、時代はどんどんと変化していく。ビデオディスク開発戦争は、数十年単位のものだ。開発に参入した当初は「針方式」が優位に見えても、その後状況はどんどんと変化し、明らかに「光方式」の方に可能性を見出すべきだという気運が技術者の間で高まっていく。しかし、それと会社の方針は噛み合わない。
本書では、「松下電器の松下幸之助」がいかに大きな存在であったのか、そしてこの松下幸之助がビデオディスク開発にもたらした混乱と収束はいかなるものだったのか、という点にも触れていく。技術者の思惑と、会社全体の戦略が噛み合わない中で、各社の技術者は振り回されていくことになる。
そしてこのビデオディスク開発戦争のまっただ中に、あの「ベータ」と「VHS」の「VTR戦争」も関わっていくのだ。この「ベータ」と「VHS」の闘いは、様々な形で世に知られているだろう(とはいえ、僕はそれに関するドキュメンタリーも見たことがないし、本も読んだことはないのだけど)。RCA社が抱いた「画の出るレコード」という夢は、「ベータ」と「VHS」がアメリカ市場を席巻する中で、緩やかに打ち砕かれていくことにもなる。本書ではそれを、印象的なこのような表現で表している。

『RCAは考えぬいて不正解のカードを抜き、日本メーカーは無造作に正解のカードを引く結果となった』

「ビデオディスク」という夢は、膨大な時間と金と人をつぎ込んで、しかし形にならなかった。しかし、その時の研究の積み重ねがあったからこそ、CDが、そしてDVDが生み出された。

『DVDとはCDという器に盛られた新しい料理である。DVDは画像圧縮というソフト技術の成果として生まれたが、信号の入ったディスクやその信号を取り出すピックアップなどのハードウェアは、それまでのビデオディスク30年の歴史が生んだ技術成果の延長線上でできあがった。この本で述べた数々の先人たちの苦労の上に、今回DVDという大きな花が咲いたと考えたい。優れた基本技術というものは、今後も形を買え、姿を異にしながら、われわれにさまざまな便宜を与えつづけ、時代の文化を築いていくことだろう』

冒頭でも書いたが、本書は非常に珍しく、「失敗の歴史を描き出したノンフィクション」だ。僕は時々、企業の技術開発のノンフィクションを読むのだけど(プリウスの開発とか、ソニーの開発の歴史とか)、やはり基本的には「世の中的に成功したもの(とそれに付随する敗者)」が描かれる。本書には基本的には、勝者は出てこないと言っていいだろう。ビデオディスクの副産物として得られたCDのみが唯一の勝者と言っていいかもしれないが、「ビデオディスク」の勝者という意味では存在しない。しかしその当時の失敗の積み重ねが、今、DVDという新しい技術として戻ってきた。技術開発の歴史というのは、その時々では評価出来ないものなのだろう。そういう意味で、本書のような「失敗の歴史」も、もっと読んでみたいものだなと思います。読んでみて下さい。

神尾健三「ビデオディスク開発秘話 松下電器の苦闘と敗退の記録」


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番外 「困ってるひと」(諸事情あって実は感想を書いてないのでランキングからは外したけど、素晴らしい作品)